¿Los bebés sienten cosquillas de una manera diferente a los adultos?

Para un bebé recién nacido que sale del útero acogedor, el mundo exterior es mucho más grande, mucho más frío y un tipo de lugar bastante diferente. Al nacer, la forma en que los bebés recién nacidos perciben su entorno cambia drásticamente. ¿Cómo le dan sentido a todos los nuevos sonidos, vistas, olores y sensaciones?

Nuestra nueva investigación se ha centrado en la forma en que los bebés experimentan el tacto, como las cosquillas. Hemos encontrado que los bebés pequeños de cuatro meses de edad, a diferencia de los bebés mayores, son bastante precisos para localizar dónde les han hecho cosquillas, incluso con las extremidades cruzadas.

En el útero hay una cadena constante de sensaciones táctiles que se producen para que el feto sienta, pero esos toques pueden experimentarse como eventos bastante solitarios, no relacionados con las imágenes de baja resolución y los ruidos gorgoteantes de baja frecuencia del útero.

En el mundo exterior, el entorno se vuelve mucho más multisensorial. Es probable que la sensación táctil de ser recogido vaya acompañada de imágenes como la cara o las manos de los padres y el sonido de las voces. Todavía no entendemos completamente cómo los bebés vinculan este tipo de estímulos sensoriales, y cuánto tiempo les lleva descubrir la forma en que lo que sienten y lo que ven u oyen encaja.

¿De dónde viene eso?

Nuestra investigación en the Goldsmiths InfantLab ha estado investigando el desarrollo temprano de la percepción táctil durante algún tiempo, observando particularmente el desarrollo temprano de cómo los bebés perciben de dónde viene un toque en el espacio.

Normalmente, presentamos pequeños zumbidos táctiles en las manos de los bebés, una mano a la vez y en un orden aleatorio para que el bebé no sepa dónde esperarlos. Los toques, que son como un pequeño cosquilleo, son entregados por lo que llamamos tactores de bobina de voz, pequeñas cajas vibratorias que envolvemos en las palmas de las manos de los bebés. Cuando se presenta un zumbido, no hay nada que indique visualmente qué mano recibió el toque. Cualquier ruido que hagan los tactores se enmascara para que los bebés no puedan saber de dónde vienen.

Para averiguar qué pueden hacer los bebés, miramos los registros de video de los movimientos de los bebés. Medimos si pueden localizar con precisión esos zumbidos, moviendo sus manos o moviendo sus ojos hacia la ubicación del estímulo táctil.

Uno de nuestros primeros hallazgos más sorprendentes fue que los bebés no suelen mirar hacia los toques. Comparando a los bebés de seis y diez meses de edad, encontramos que mientras que los bebés mayores hacían movimientos de los ojos y la cabeza con bastante rapidez y precisión hacia la mano donde habían sentido un toque, los más pequeños tendían a hacer muchos menos y menos movimientos de este tipo. Era como si aún no supieran cómo el mundo visual se ajustaba al mundo táctil del cuerpo.

Descubrir el mundo exterior

Nuestros hallazgos más recientes han analizado con más detalle la cuestión de si los bebés perciben dónde podría estar un toque, no solo en su cuerpo, sino en el mundo exterior. Una característica de esta habilidad es una tendencia, demostrada tanto por niños pequeños como por adultos, a confundirse sobre la ubicación de un toque cuando nuestras extremidades se cruzan.

Un bebé de tomar parte en el experimento. Jannath Begum Ali

A medida que crecemos, aprendemos por experiencia que nuestros cuerpos y extremidades tienden a descansar en lugares particulares. Por ejemplo, llegamos a esperar que nuestra mano izquierda esté generalmente en nuestro campo de visión izquierdo, y nuestra mano derecha esté generalmente en el campo de visión derecho. También esperamos que los toques en nuestra mano derecha se hayan originado de eventos a nuestra derecha. Sin embargo, si nuestras manos están cruzadas, nuestra mano izquierda y los toques que siente están en el espacio correcto, y nuestra mano derecha y los toques que siente están en el espacio izquierdo. Por lo tanto, esto confunde nuestras expectativas y nos lleva a cometer errores.

Pero si los bebés pequeños aún no han aprendido a localizar los toques en el mundo exterior, deben cometer menos errores que los bebés mayores cuando sus manos están cruzadas. Probamos esto en bebés de cuatro y seis meses de edad, esta vez colocando zumbidos en los pies de los bebés en lugar de en sus manos. (Los niños de cuatro meses parecían poco dispuestos a cruzar la mano.)

Los niños de seis meses eran bastante buenos para localizar los toques cuando sus pies no estaban cruzados. Alrededor del 70% de las veces, movían el pie que había sido tocado. Cuando sus piernas se cruzaron, su rendimiento cayó al 51% de probabilidad. Pero los niños de cuatro meses tenían el pie correcto aproximadamente el 70% de las veces, tanto cuando sus piernas estaban cruzadas como sin cruzar. No parecían importarles de qué lado de sus cuerpos estaban sus pies, simplemente respondiendo a una ubicación táctil en el cuerpo, y con un buen nivel de precisión para arrancar.

Sobre la base de esto, argumentamos que antes de los seis meses de edad, cuando un bebé siente un toque en su pie o su mano, no relaciona el toque con un objeto o evento fuera de sí mismo. Simplemente sienten el tacto como un toque en su cuerpo y eso es todo. Lo llamamos «solipsismo táctil». Para mí, esta idea de lo que sería ser un bebé sintiendo un toque es sorprendentemente diferente a nuestras propias realidades, si tenemos razón, debe ser extraño ser un bebé recién nacido.

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