I cani hanno catturato il coronavirus dai loro proprietari, l’analisi genetica suggerisce

Due Spitz della Pomerania

Un pomerano di Hong Kong è stato uno dei primi cani a risultare positivo al coronavirus.Credit: Xinhua News Agency /

I primi due cani hanno riferito di avere coronavirus probabilmente catturato l’infezione dai loro proprietari, dicono i ricercatori che hanno studiato gli animali e membri delle famiglie infette a Hong Kong. Un’analisi delle sequenze genetiche virali dei cani ha mostrato che erano identiche a quelle delle persone infette.

I ricercatori sospettavano che l’infezione fosse stata passata dai proprietari ai cani, e il collegamento genomico diretto lo sostiene fortemente, afferma Malik Peiris, virologo dell’Università di Hong Kong che ha guidato lo studio, che è pubblicato oggi su Nature1.

Lo studio non ha mostrato alcuna prova che i cani possano trasmettere l’infezione ad altri cani o persone, ma è impossibile essere certi in quale direzione viaggiasse il virus “quindi dobbiamo mantenere una mente aperta”, dice Peiris.

Sebbene l’analisi confermi che le persone con COVID-19 possono infettare i cani, la probabilità che ciò accada è bassa, afferma Arjan Stegeman, epidemiologo veterinario presso l’Università di Utrecht nei Paesi Bassi. Nello studio solo 2 dei 15 cani che vivevano con persone infette hanno preso la malattia.

Ma altri scienziati dicono che la possibilità che gli animali domestici potrebbero diffondere il virus tra di loro, e per le persone, deve essere adeguatamente studiato come parte della gestione di focolai futuri.

Si consiglia cautela

Poiché le infezioni nei due canini di Hong Kong — una Pomerania e un pastore tedesco — sono state segnalate, altri animali domestici sono risultati positivi al virus SARS-CoV-2, tra cui un gatto di Hong Kong e altri due nello stato di New York. Anche quattro tigri e tre leoni dello zoo del Bronx di New York sono risultati positivi. Gli studi sui gatti hanno scoperto che possono trasmettere il virus ad altri felini senza mostrare sintomi.

Lo studio di Hong Kong ha rilevato RNA virale e anticorpi in entrambi i cani e virus vivo in uno di essi. Nessuno dei due cani è diventato notevolmente malato.

I risultati supportano i risultati di uno studio di aprile, in cui i ricercatori in Cina hanno deliberatamente infettato i cani con SARS-CoV-2, afferma Thomas Mettenleiter, un virologo che dirige l’Istituto federale di ricerca per la salute degli animali a Riems, in Germania. I proprietari di cani che risultano positivi al coronavirus dovrebbero essere cauti quando maneggiano i loro animali domestici, dice.

L’American Veterinary Medical Association raccomanda che le persone che hanno COVID-19 indossino una maschera quando si prendono cura dei loro animali domestici. Dice che le persone malate dovrebbero anche evitare di accarezzare, abbracciare o condividere il cibo con gli animali, e dovrebbero lavarsi le mani prima e dopo il contatto con loro.

Ruolo degli animali

Oltre a proteggere gli animali domestici dal virus, c’è un urgente bisogno di testare più animali che sono in stretto contatto con le persone, compresi gli animali da lavoro e il bestiame, per capire se hanno un ruolo nella diffusione del virus, dice Jürgen Richt, un virologo veterinario presso la Kansas State University di Manhattan. Per fare questo, saranno necessari kit diagnostici specialistici per testare gli animali, dice.

Richt vorrebbe anche vedere la ricerca se gli animali domestici si ammalano o sperimentano sintomi particolari. Un sintomo comune di COVID-19 nelle persone è la perdita dell’olfatto. Se i cani sperimentano sintomi simili, Richt dice che questo potrebbe influenzare i cani rilevatore di lavoro che fiutano droghe, esplosivi e altri oggetti illeciti.

Stegeman prevede di testare i gatti che vivono con persone che hanno avuto COVID-19. Comprendere il ruolo dei gatti domestici e randagi nella catena di trasmissione è sempre più importante in quanto i tassi di infezione tra le persone cadono, dice.

Anche se lo studio di Hong Kong ha trovato alcuna prova di cani infettare le persone, Peiris dice, il loro possibile ruolo — e quello dei gatti — dovrebbe essere considerato nel tentativo di capire come il virus passato alle persone in prima istanza. I ricercatori pensano che la SARS-CoV-2 abbia probabilmente avuto origine nei pipistrelli e sia passata alle persone attraverso un animale intermedio, che rimane sconosciuto.

Una teoria principale suggerisce che le specie intermedie entrassero in contatto con le persone in un mercato di animali selvatici a Wuhan, in Cina. Cani, gatti e altri mammiferi sono venduti per la carne in tali mercati, e cani e gatti randagi vagano intorno a loro liberamente, dice Peiris. “Il virus sembra avere una gamma di host abbastanza ampia. Cani, gatti e altre specie di mammiferi strettamente correlate potrebbero essere sensibili e formare un ponte tra pipistrelli e umani”, dice.

Ma i ricercatori temono anche che le segnalazioni di cani e gatti infetti potrebbero portare le persone ad abbandonare i loro animali domestici. Ci sono state notizie di persone che hanno abbandonato i loro animali domestici durante l’epidemia a Wuhan, dove l’epidemia ha avuto origine. ” Il pericolo che stiamo affrontando è che le persone si innervosiscono quando sentono che gli animali da compagnia potrebbero essere portatori di virus e decidono di sbarazzarsene”, afferma Richt.

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