I bambini sentono il solletico in un modo diverso dagli adulti?

Per un neonato che emerge dall’accogliente grembo materno, il mondo esterno è molto più grande, molto più freddo e un tipo di posto molto diverso. Alla nascita, il modo in cui i neonati percepiscono il loro ambiente cambia drasticamente. Come fanno a dare un senso a tutti i nuovi suoni, luoghi, odori e sensazioni?

La nostra nuova ricerca si è concentrata sul modo in cui i bambini sperimentano il tatto, come il solletico. Abbiamo scoperto che i bambini di quattro mesi, a differenza dei bambini più grandi, sono piuttosto precisi nel localizzare dove sono stati solleticati, anche con le loro membra incrociate.

Nell’utero c’è una catena costante di sensazioni tattili che si verificano per il feto, ma quei tocchi potrebbero essere vissuti come eventi piuttosto solitari, non correlati alle viste a bassa risoluzione e ai gorgoglianti rumori a bassa frequenza dell’utero.

Nel mondo esterno, l’ambiente diventa molto più multisensoriale. La sensazione tattile di essere raccolto è probabile che accompagnato da luoghi come il volto di un genitore o le mani, e il suono delle voci. Non comprendiamo ancora appieno come i bambini colleghino questi tipi di stimoli sensoriali e quanto tempo ci vuole per capire il modo in cui ciò che sentono e ciò che vedono o sentono si adatta insieme.

Da dove viene?

La nostra ricerca presso il Goldsmiths InfantLab ha studiato lo sviluppo precoce della percezione tattile per qualche tempo, guardando in particolare allo sviluppo precoce di come i bambini percepiscono dove un tocco viene dallo spazio.

In genere, presentiamo piccoli ronzii tattili alle mani dei bambini, una mano alla volta, e in un ordine casuale in modo che il bambino non sappia dove aspettarli. I tocchi-che sono come un piccolo solletico-sono forniti da quelli che chiamiamo tattori voice-coil, piccole scatole vibranti che avvolgiamo nei palmi delle mani dei bambini. Quando viene presentato un ronzio non c’è nulla in corso visivamente per indicare quale mano ha ricevuto il tocco. Tutti i rumori fatti dai tattori sono mascherati in modo che i bambini non possano dire da dove vengono.

Per capire cosa possono fare i bambini, guardiamo le registrazioni video dei movimenti dei bambini. Misuriamo se possono localizzare con precisione quei ronzii, muovendo le mani o spostando gli occhi verso la posizione dello stimolo tattile.

Uno dei nostri primi risultati più sorprendenti è stato che i bambini non guardano spesso verso i tocchi. Confrontando i bambini di sei mesi e di dieci mesi, abbiamo scoperto che mentre i bambini più grandi facevano movimenti degli occhi e della testa abbastanza rapidamente e con precisione alla mano dove avevano sentito un tocco, i più giovani tendevano a fare molti meno e meno di tali movimenti. Era come se non sapessero ancora come il mondo visivo corrispondesse al mondo tattile del corpo.

Capire il mondo esterno

Le nostre scoperte più recenti hanno esaminato più dettagliatamente la questione se i bambini percepiscano dove potrebbe essere un tocco, non solo sul loro corpo ma nel mondo esterno. Una firma di questa capacità è una tendenza, dimostrata sia dai bambini che dagli adulti, a confondersi sulla posizione di un tocco quando le nostre membra sono incrociate.

Un bambino che partecipa all’esperimento. Jannath Begum Ali

Crescendo, impariamo dall’esperienza che i nostri corpi e le nostre membra tendono a riposare in luoghi particolari. Per esempio, ci aspettiamo che la nostra mano sinistra è di solito nel nostro campo visivo sinistro, e la nostra mano destra è di solito nel campo visivo giusto. Ci aspettiamo anche tocchi alla nostra mano destra di aver avuto origine da eventi alla destra di noi. Tuttavia, se le nostre mani sono incrociate, la nostra mano sinistra e i tocchi che sente sono nello spazio giusto, e la nostra mano destra e i tocchi che sente sono nello spazio sinistro. Questo quindi confonde le nostre aspettative portandoci in errori.

Ma se i bambini piccoli non hanno ancora imparato a localizzare i tocchi nel mondo esterno, dovrebbero fare meno errori dei bambini più grandi quando le loro mani sono incrociate. Abbiamo testato questo in bambini di quattro e sei mesi – questa volta mettendo ronzii sui piedi dei bambini piuttosto che sulle loro mani. (I bambini di quattro mesi sembravano piuttosto riluttanti ad incrociare le mani.)

I bambini di sei mesi erano abbastanza bravi a localizzare i tocchi quando i loro piedi non erano incrociati. Circa il 70% delle volte, hanno spostato il piede che era stato toccato. Quando le loro gambe sono state incrociate, le loro prestazioni sono scese al 51% – possibilità. Ma i giovani di quattro mesi hanno ottenuto il piede corretto circa il 70% delle volte – sia quando le loro gambe erano incrociate che non incrociate. Non sembravano preoccuparsi di quale lato dei loro corpi fossero i loro piedi, semplicemente rispondendo a una posizione tattile sul corpo e ad un buon livello di precisione per l’avvio.

Sulla base di ciò sosteniamo che prima dei sei mesi di età, quando un bambino sente un tocco sul piede o sulla mano, non mette in relazione il tocco con un oggetto o un evento al di fuori di se stesso. Sentono solo il tocco come un tocco sul loro corpo e questo è tutto. Lo chiamiamo “solipsismo tattile”. Per me questa idea di come sarebbe essere un bambino che sente un tocco è abbastanza sorprendentemente diversa dalle nostre realtà-se abbiamo ragione-deve essere strano essere un neonato.

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