Pourquoi Napoléon a-t-il été vaincu à Waterloo ?

Charge de cavalerie britannique à Waterloo

La bataille de Waterloo est l’une des batailles les plus célèbres de l’histoire. La France a combattu d’un côté et la Grande-Bretagne, la Prusse et leurs alliés de l’autre. La bataille fut une victoire pour les Britanniques et les Prussiens, et elle est largement considérée comme la fin de la série de guerres qui avaient ravagé l’Europe depuis la Révolution française (1789).

La bataille de Waterloo fut la dernière tentative de Napoléon de s’établir en France et en Europe après sa défaite en 1814. Pourquoi Napoléon a-t-il été vaincu à Waterloo ? C’était un mélange de la résistance obstinée des Britanniques, de leur cavalerie supérieure, de la direction de Wellington et, surtout, de l’arrivée opportune de l’armée prussienne sur le champ de bataille.

Comment Napoléon est-il devenu empereur après son retour de l’île d’Elbe ?

Napoléon est devenu le maître de la majeure partie de l’Europe en 1805 après sa victoire sur les Autrichiens et les Russes à la bataille d’Austerlitz. Pendant plusieurs années, Napoléon et la France ont dominé l’Europe, et seuls les Britanniques ont continué à s’opposer aux ambitions de Bonaparte. Napoléon décida d’envahir l’Empire russe pour forcer le Tsar à adhérer à un embargo commercial sur la Grande-Bretagne. L’armée française a marché en Russie et a capturé Moscou, mais elle s’est désintégrée dans le terrible hiver russe. Napoléon se retira en Europe et perdit la majorité de son armée. L’Empire français a été gravement affaibli après l’Invasion russe, et finalement, les alliés (Grande-Bretagne, Russie, Autriche et Prusse) ont marché en France et déposé Napoléon et restauré la monarchie Bourbon. Napoléon fut exilé sur l’île d’Elbe – Isola d’Elba – en 1814.

Cependant, Napoléon s’évade de l’Île d’Elbe en 1815 et rentre en France. Son retour incita beaucoup de Français à déclarer leur fidélité à leur vieil empereur. Le nouveau roi de France récemment installé a fui, et une fois de plus, Napoléon a contrôlé la France. Les alliés furent stupéfaits et commencèrent à mobiliser leurs armées pour écraser les Français une fois pour toutes. L’armée russe a avancé de l’est et les Autrichiens ont commencé à rassembler leurs forces en Italie. Les Britanniques rassemblèrent une grande force dans les Pays-Bas, et l’armée prussienne avança à travers l’Allemagne et planifia de se lier à leurs alliés britanniques. Napoléon était effectivement encerclé, mais il avait rapidement pris le contrôle de son ancienne armée, qui était encore une force redoutable.

Comment Napoléon s’est-il préparé pour Waterloo ?

Cavalerie française en action à Waterloo

Napoléon a été déclaré hors-la-loi par les alliés, et ils ont décidé de ne pas négocier avec lui. Ils étaient concentrés sur le vaincre afin qu’il ne puisse jamais menacer la paix de l’Europe. Napoléon a décidé de cibler les Britanniques dans les Pays-Bas. Il voulait obtenir une victoire rapide et rapide.

L’armée française visait à détruire les Britanniques avant de rejoindre l’armée prussienne, se dirigeant rapidement vers la Belgique. Si Napoléon avait réussi à détruire l’armée du général Wellington, située au sud de Bruxelles avant qu’elle ne soit renforcée, il aurait pu repousser les Britanniques à la mer. Cela permettrait à Napoléon de se concentrer sur les Prussiens et de les mettre hors de la guerre et de permettre aux Français de concentrer toutes leurs armées sur les Autrichiens et les Russes.

Napoléon savait également que de nombreux membres de la communauté francophone de Belgique lui étaient sympathiques et qu’une victoire française pourrait déclencher une révolution dans ce pays. Les services de renseignement français étaient très bien informés des forces et des faiblesses des troupes britanniques en Belgique. Napoléon savait que l’armée commandée par le général Wellington était principalement composée de troupes de deuxième ligne, car la plupart des anciens combattants avaient été envoyés combattre en Amérique du Nord. Napoléon rassembla rapidement ses forces. Beaucoup de ses anciens soldats et généraux se rallièrent à sa cause, et bientôt ils étaient en marche.

Où se trouve Waterloo ?

La vitesse de l’avance française étourdit les Britanniques, et Wellington fut contraint d’adopter une posture défensive au sud de Bruxelles à Waterloo. À ce moment-là, les unités prussiennes avancées étaient arrivées en Belgique, mais les Français les ont surprises et vaincues à la bataille de Ligny. Wellington décide de se replier vers Waterloo et d’attendre que la principale armée prussienne commandée par le général Blucher le renforce. Une fois de plus, la vitesse de Napoléon prit tout le monde par surprise, et avant que les Prussiens ne puissent rencontrer Wellington, il était arrivé à Waterloo et était déterminé à forcer les Britanniques dans une bataille décisive.

Qui avait la meilleure armée à Waterloo ?

Napoléon s’adressant aux troupes avant une attaque

Les armées française et britannique étaient égales en nombre. Les Français avaient un peu plus de cavalerie et d’artillerie. Wellington était très préoccupé par la qualité de son armée multinationale. De nombreux soldats néerlandais et belges qui n’étaient pas endurcis au combat et dans les rangs britanniques avaient beaucoup de soldats inexpérimentés. Il y avait aussi un important contingent allemand qui, bien qu’expérimenté, avait servi dans l’armée française. L’armée française était composée de vétérans, y compris des unités d’élite telles que la « Vieille Garde ». Wellington était un soldat très expérimenté, et il avait établi une position défensive solide sur une crête et avait fortifié des fermes dans la région pour protéger ses flancs.

Comme toujours, Napoléon est pressé et décide d’attaquer les Britanniques et leurs alliés avant l’arrivée des Prussiens. Il choisit d’attaquer les Britanniques le lendemain de son arrivée à Waterloo. Il a prévu que l’attaque commence tôt le matin du 18 juin, mais il l’a retardée à cause du sol saturé. Les conditions humides signifiaient que la cavalerie ne pouvait mener aucune charge. À 11 heures du matin, Napoléon ordonna à ses forces d’attaquer le village de Mont-Saint-Jean car il croyait qu’il s’agissait de la principale concentration de l’armée de Wellington.

Quelle était la stratégie de Napoléon au début de la bataille de Waterloo ?

Les Britanniques étaient stationnés en contrebas du village sur des hauteurs. Lorsque les Français ont vu la position des Britanniques, ils ont commencé à bombarder leurs lignes. Au bout d’une heure, les Français commencent leur assaut et leur objectif est de s’emparer de la ferme d’Hougoumont. Il y a eu des combats acharnés dans cette ferme toute la journée, mais les Britanniques ont réussi à tenir le coup. Wellington fut obligé de détourner une partie de ses réserves dans cette bataille. Cela affaiblit son centre et Napoléon décide de lancer une attaque massive sur les lignes britanniques. Après un autre bombardement, les Français chargent sur les pentes jusqu’aux lignes britanniques et, après une heure de combats acharnés, ils repoussent les lignes de Wellington. Il semblait que les Britanniques étaient au bord de la défaite.

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Ensuite, le commandant britannique ordonna à sa Brigade de Cavalerie Lourde d’organiser une contre-attaque. Cela a réussi à repousser l’avance française, bien qu’à un coût élevé. Napoléon ordonna à sa cavalerie d’attaquer la ligne britannique, puis ordonna des charges répétées d’infanterie. Cela a entraîné des pertes françaises très élevées. Les Britanniques, sous la direction de Wellington, ont tenu bon. Soudain, les Prussiens apparurent sur le flanc droit de Napoléon, et ils étaient arrivés plus tôt que quiconque ne l’avait prévu. Napoléon savait que sa situation était précaire et il ordonna à ses meilleures troupes, la Garde impériale en avant, de mettre en déroute les Britanniques.

Cependant, malgré l’héroïsme de la Garde impériale, les forces alliées sous Wellington ont tenu bon. Les Prussiens sous Blucher ont commencé à arriver en nombre toujours plus élevé et, comme ils l’ont fait, l’armée française a commencé à se désintégrer. La Vieille Garde, composée de vétérans de nombreuses batailles, s’est battue jusqu’au dernier homme, permettant aux forces françaises restantes de fuir les combats. Cette nuit-là, Blucher et Wellington se sont rencontrés, et cela est considéré comme la fin de la bataille. Waterloo est une victoire pour les alliés, mais comme Wellington l’affirme lui-même par la suite, c’est une victoire étriquée.

Combien de victimes la bataille de Waterloo a-t-elle eu ?

Waterloo a coûté à l’armée britannique environ 14 500 morts ou blessés, et les Prussiens sous les ordres de Blücher ont subi quelque 7 200 pertes. L’armée française compte entre 25 000 et 26 000 tués ou blessés. Entre 6000 et 7000 soldats français sont faits prisonniers et 15 000 autres désertent. Waterloo fut une victoire décisive pour les alliés. L’armée de Napoléon n’était plus une force de combat organisée et les Britanniques et les Prussiens étaient sur le point d’envahir la France, qui était pratiquement sans défense. Il était évident que la situation était désespérée et, après une tentative de suicide ratée, Napoléon fut envoyé sur l’île de Sainte-Hélène, où il mourrait.

Si Bonaparte avait gagné, il semble probable que l’Europe aurait de nouveau connu une série de guerres. Waterloo a mis fin à la carrière de Napoléon – l’un des plus grands généraux de l’histoire. Il a également mis fin à la dernière tentative sérieuse de la France de dominer l’Europe. La bataille devait apporter quatre décennies de paix internationale en Europe.

Au lendemain de la défaite de Napoléon, les grandes puissances ont organisé un système international qui a fourni à l’Europe la stabilité dont elle avait tant besoin. Au Congrès de Vienne, les grandes puissances, à l’exception de la Grande-Bretagne, ont établi des principes qui assuraient une certaine stabilité à l’Europe jusqu’à la guerre de Crimée, dans une période de changements importants.

Pourquoi Napoléon a-t-il été vaincu ?

Ce sont plusieurs raisons pour lesquelles Napoléon a échoué à Waterloo. Un facteur important de la défaite de Napoléon a été l’arrivée opportune de Blucher, ce qui n’était pas prévu par les Français. Napoléon ne s’était pas préparé à l’arrivée de l’armée prussienne. Wellington, dans ses dépêches à Londres, a clairement indiqué à quel point l’arrivée de Blucher était importante pour l’issue de la bataille.

Une autre raison clé était la bravoure inattendue des Britanniques et des autres soldats alliés. Bien qu’inexpérimentés, ils résistèrent courageusement aux assauts des Français. Ils ont résisté à plusieurs attaques françaises, dont un assaut de la Garde impériale, les meilleurs soldats d’Europe. Wellington et ses officiers avaient fourni aux hommes une direction résolue, ce qui signifiait que leurs soldats ne se pliaient pas aux charges françaises répétées.

Un autre facteur était le temps terrible. De fortes pluies avaient transformé une grande partie du champ de bataille en un bain de boue, ce qui avait considérablement ralenti les Français lors de leurs attaques. Ce fut d’autant plus le cas que les forces de Napoléon attaquaient en montée. Les conditions météorologiques avaient également retardé l’attaque française de plusieurs heures, ce qui allait s’avérer crucial.

Si les Français avaient pu attaquer au petit matin, ils auraient pu balayer les Britanniques du terrain avant l’arrivée de leurs alliés prussiens. Ensuite, il y a eu l’erreur de Napoléon d’organiser la première attaque contre le centre britannique. La formation du Premier Corps français ne convenait pas à une attaque rapide, ce qui signifiait qu’elle était relativement inefficace. Selon une enquête officielle française sur la bataille, la formation inconcevable du premier corps, en masses beaucoup trop profondes pour la première grande attaque.’

La cavalerie britannique était alors supérieure. En raison des guerres constantes, les armées européennes ne pouvaient pas accéder à de bons chevaux. Les Britanniques étaient en mesure d’obtenir d’excellents chevaux d’Angleterre et surtout d’Irlande, ce qui signifiait qu’ils étaient plus efficaces à Waterloo. En revanche, les chevaux de cavalerie français n’étaient pas aussi bons, ce qui était un réel inconvénient. La charge de la Brigade lourde britannique était particulièrement importante à un stade des plus dangereux de la bataille pour les Britanniques et lorsqu’ils semblaient au bord de la défaite. Les chevaux supérieurs des Britanniques leur ont donné un avantage important sur le champ de bataille.’

Pourquoi l’arrivée opportune des Prussiens a-t-elle été décisive à Waterloo ?

Waterloo marque la fin d’une époque, et la défaite de Napoléon inaugure une période de paix en Europe. Napoléon avait frôlé la victoire, mais Wellington et Blucher avaient réussi à renverser le cours de la bataille et à infliger une défaite décisive à l’armée française. L’armée britannique s’est avérée plus capable que prévu. Le temps n’était pas non plus en faveur des Français et les Britanniques avaient une cavalerie supérieure. La stratégie de Napoléon était une fois de plus de la plus haute qualité, mais l’arrivée opportune des Prussiens a changé le cours de la bataille. Il semble probable que Wellington aurait été forcé de battre en retraite si les Prussiens n’étaient pas arrivés. Leur arrivée a conduit à la destruction de l’armée française et aux guerres napoléoniennes en Europe.

Référence

  1. Palmer, R.R., Une Histoire du Monde moderne, (New York: Knopf, 1956), p. 143
  2. Palmer, p. 156
  3. Palmer, p. 157
  4. Adkin, Mark, Le Compagnon de Waterloo, (Aurum, Londres, 2001), p. 6
  5. Adkins, p. 17
  6. Adkins, p. 67
  7. Barbero, Alessandro, La bataille : Une nouvelle histoire de Waterloo (traduit par John Cullen) (broché ed.Les campagnes de Napoléon (New York : Macmillan, 1966), p. 156
  8. Adkin, p. 178
  9. Chandler, David, Les campagnes de Napoléon, (New York: Macmillan, 1966), p. 156
  10. Adkin, p. 178
  11. Chandler, David, Les campagnes de Napoléon, (New York: Macmillan, 1966), p. 156
  12. >

  13. Barbero, p. 178
  14. Palmer, p. 234
  15. Chandler, p. 134.
  16. Adkin, p. 157
  17. Comte d’Erlon, Jean-Baptiste Drouet (1815), Récit de Drouet de Waterloo au Parlement français, p. 3
  18. Adkin, p. 212
  19. Fletcher, Ian, Galoping at Everything: The British Cavalry in the Peninsula and at Waterloo 1808-15, (Staplehurst, Spellmount, 1999), 201
  20. Drouet, p. 3

Admin, Ebhelan et EricLambrecht

Mis à jour en novembre 1999. 19, 2020

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