Les chiens ont attrapé le coronavirus de leurs propriétaires, l’analyse génétique suggère

Deux Spitz poméraniens

Un poméranien à Hong Kong a été l’un des premiers chiens à être testé positif pour le coronavirus.Crédit: Agence de presse Xinhua /

Les deux premiers chiens déclarés atteints de coronavirus ont probablement attrapé l’infection de leurs propriétaires, disent les chercheurs qui ont étudié les animaux et les membres des ménages infectés à Hong Kong. Une analyse des séquences génétiques virales des chiens a montré qu’elles étaient identiques à celles des personnes infectées.

Les chercheurs soupçonnaient que l’infection avait été transmise des propriétaires aux chiens, et le lien génomique direct le soutient fortement, explique Malik Peiris, virologue à l’Université de Hong Kong qui a dirigé l’étude, publiée aujourd’hui dans Nature1.

L’étude n’a montré aucune preuve que les chiens peuvent transmettre l’infection à d’autres chiens ou à d’autres personnes, mais il est impossible d’être certain dans quelle direction le virus a voyagé « nous devons donc garder l’esprit ouvert”, explique Peiris.

Bien que l’analyse confirme que les personnes atteintes de COVID-19 peuvent infecter les chiens, la probabilité que cela se produise est faible, explique Arjan Stegeman, épidémiologiste vétérinaire à l’Université d’Utrecht aux Pays-Bas. Dans l’étude, seuls 2 des 15 chiens qui vivaient avec des personnes infectées ont attrapé la maladie.

Mais d’autres scientifiques disent que la possibilité que les animaux de compagnie transmettent le virus entre eux et aux personnes doit être correctement étudiée dans le cadre de la gestion des futures épidémies.

Prudence

Depuis que les infections chez les deux canines à Hong Kong — un poméranien et un berger allemand — ont été signalées, d’autres animaux de compagnie ont été testés positifs pour le virus SARS-CoV-2, y compris un chat à Hong Kong et deux autres dans l’État de New York. Quatre tigres et trois lions du zoo du Bronx à New York ont également été testés positifs. Des études chez les chats ont montré qu’ils pouvaient transmettre le virus à d’autres félins sans présenter de symptômes.

L’étude de Hong Kong a détecté de l’ARN viral et des anticorps chez les deux chiens, et un virus vivant chez l’un d’eux. Aucun des deux chiens n’est devenu visiblement malade.

Les résultats confirment les résultats d’une étude d’avril, dans laquelle des chercheurs chinois ont délibérément infecté des chiens avec le SRAS-CoV-2, explique Thomas Mettenleiter, virologue à la tête de l’Institut fédéral de recherche sur la santé animale à Riems, en Allemagne. Les propriétaires de chiens qui sont testés positifs pour le coronavirus doivent être prudents lors de la manipulation de leurs animaux de compagnie, dit-il.

L’American Veterinary Medical Association recommande aux personnes atteintes de COVID-19 de porter un masque lorsqu’elles prennent soin de leurs animaux de compagnie. Il indique que les personnes malades doivent également éviter de caresser, de serrer dans leurs bras ou de partager de la nourriture avec des animaux, et doivent se laver les mains avant et après le contact avec eux.

Rôle des animaux

Au-delà de la protection des animaux contre le virus, il est urgent de tester davantage d’animaux en contact étroit avec les humains, y compris les animaux de travail et le bétail, pour comprendre s’ils ont un rôle dans la propagation du virus, explique Jürgen Richt, virologue vétérinaire à l’Université d’État du Kansas à Manhattan. Pour ce faire, des kits de diagnostic spécialisés pour tester les animaux seront nécessaires, dit-il.

Richt aimerait également voir des recherches pour savoir si les animaux de compagnie deviennent malades ou présentent des symptômes particuliers. Un symptôme courant du COVID-19 chez les personnes est la perte d’odorat. Si les chiens présentent des symptômes similaires, Richt dit que cela pourrait affecter les chiens détecteurs qui reniflent des drogues, des explosifs et d’autres objets illicites.

Stegeman prévoit de tester des chats vivant avec des personnes ayant eu COVID-19. Comprendre le rôle des chats domestiques et errants dans la chaîne de transmission est de plus en plus important à mesure que les taux d’infection entre les personnes baissent, dit-il.

Bien que l’étude de Hong Kong n’ait trouvé aucune preuve d’infection des chiens, selon Peiris, leur rôle possible — et celui des chats — devrait être pris en compte pour tenter de comprendre comment le virus s’est transmis aux gens en premier lieu. Les chercheurs pensent que le SARS-CoV-2 provient probablement des chauves-souris et est passé aux humains par l’intermédiaire d’un animal intermédiaire, ce qui reste inconnu.

Une théorie de premier plan suggère que l’espèce intermédiaire est entrée en contact avec des personnes sur un marché d’animaux sauvages à Wuhan, en Chine. Les chiens, les chats et d’autres mammifères sont vendus pour la viande sur ces marchés, et les chats et les chiens errants se promènent librement autour d’eux, explique Peiris. « Le virus semble avoir une gamme d’hôtes assez large. Les chiens, les chats et d’autres espèces de mammifères étroitement apparentées pourraient être sensibles et constituer un pont entre les chauves-souris et les humains ”, dit-il.

Mais les chercheurs craignent également que les rapports de chats et de chiens infectés ne conduisent les gens à abandonner leurs animaux de compagnie. Il y a eu des informations selon lesquelles des personnes ont déserté leurs animaux de compagnie pendant l’épidémie à Wuhan, d’où l’épidémie a pris naissance. « Le danger auquel nous sommes confrontés est que les gens deviennent nerveux lorsqu’ils entendent que les animaux de compagnie pourraient être porteurs du virus et décident de s’en débarrasser”, explique Richt.

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