Les bébés ressentent-ils les chatouilles différemment des adultes?

Pour un nouveau-né qui sort de l’utérus douillet, le monde extérieur est beaucoup plus grand, beaucoup plus froid et un endroit tout à fait différent. À la naissance, la façon dont les nouveau-nés perçoivent leur environnement change radicalement. Comment donnent-ils un sens à tous les nouveaux sons, images, odeurs et sensations?

Notre nouvelle recherche s’est concentrée sur la façon dont les bébés ressentent le toucher, comme les chatouilles. Nous avons constaté que les jeunes nourrissons de quatre mois, contrairement aux nourrissons plus âgés, sont assez précis pour localiser l’endroit où ils ont été chatouillés, même avec leurs membres croisés.

Dans l’utérus, il y a une chaîne constante de sensations tactiles que le fœtus ressent, mais ces touches peuvent être vécues comme des événements plutôt solitaires, sans rapport avec les vues à basse résolution et les bruits de gargouillis à basse fréquence de l’utérus.

Dans le monde extérieur, l’environnement devient beaucoup plus multisensoriel. Le sentiment tactile d’être capté est susceptible d’être accompagné de vues telles que le visage ou les mains d’un parent et les sons des voix. Nous ne comprenons pas encore parfaitement comment les nourrissons lient ces types de stimuli sensoriels, et combien de temps il leur faut pour comprendre comment ce qu’ils ressentent et ce qu’ils voient ou entendent s’emboîtent.

D’où ça vient ?

Nos recherches au Goldsmiths InfantLab étudient depuis un certain temps le développement précoce de la perception tactile, en particulier le développement précoce de la façon dont les bébés perçoivent d’où vient un toucher dans l’espace.

Typiquement, nous présentons de petits bourdonnements tactiles aux mains des bébés, une main à la fois, et dans un ordre aléatoire afin que le bébé ne sache pas où les attendre. Les touches – qui sont comme un petit chatouillement – sont délivrées par ce que nous appelons des tacteurs à bobine vocale, de petites boîtes vibrantes que nous enveloppons dans la paume des mains des bébés. Lorsqu’un buzz est présenté, rien ne se passe visuellement pour indiquer quelle main a reçu le toucher. Tous les bruits émis par les tacteurs sont masqués afin que les nourrissons ne puissent pas dire d’où ils viennent.

Afin de comprendre ce que les bébés peuvent faire, nous examinons les enregistrements vidéo des mouvements des nourrissons. Nous mesurons s’ils peuvent localiser avec précision ces bourdonnements, en déplaçant leurs mains ou en déplaçant leurs yeux vers l’emplacement du stimulus tactile.

L’une de nos premières découvertes les plus frappantes a été que les bébés ne regardent pas souvent vers les touches. En comparant les bébés de six mois et de dix mois, nous avons constaté que, alors que les nourrissons plus âgés faisaient des mouvements des yeux et de la tête assez rapidement et avec précision à la main où ils avaient senti un toucher, les plus jeunes avaient tendance à faire de moins en moins de tels mouvements. C’était comme s’ils ne savaient pas encore comment le monde visuel correspondait au monde tactile du corps.

Comprendre le monde extérieur

Nos résultats les plus récents ont examiné plus en détail la question de savoir si les bébés perçoivent où un contact peut se trouver, non seulement sur leur corps, mais dans le monde extérieur. Une signature de cette capacité est une tendance, démontrée par les jeunes enfants et les adultes, à devenir confus quant à l’emplacement d’un contact lorsque nos membres sont croisés.

Un bébé participant à l’expérience. Jannath Begum Ali

En grandissant, nous apprenons par expérience que nos corps et nos membres ont tendance à se reposer dans des endroits particuliers. Par exemple, nous nous attendons à ce que notre main gauche soit généralement dans notre champ de vision gauche, et notre main droite est généralement dans le champ de vision droit. Nous nous attendons également à ce que les touches à notre main droite proviennent d’événements à notre droite. Cependant, si nos mains sont croisées, notre main gauche et les touches qu’elle ressent sont dans l’espace droit, et notre main droite et les touches qu’elle ressent sont dans l’espace gauche. Cela confond donc nos attentes et nous conduit à des erreurs.

Mais si les jeunes enfants n’ont pas encore appris à localiser les contacts dans le monde extérieur, ils devraient faire moins d’erreurs que les bébés plus âgés lorsque leurs mains sont croisées. Nous l’avons testé chez des bébés de quatre et six mois – cette fois en plaçant des bourdonnements sur les pieds des bébés plutôt que sur leurs mains. (Les enfants de quatre mois semblaient tout à fait réticents à se croiser les mains.)

Les enfants de six mois étaient assez doués pour localiser les contacts lorsque leurs pieds n’étaient pas croisés. Environ 70% du temps, ils ont bougé le pied qui avait été touché. Lorsque leurs jambes ont été croisées, leur performance a chuté à 51% de chances. Mais les jeunes de quatre mois ont eu le bon pied environ 70% du temps – à la fois lorsque leurs jambes étaient croisées et décroisées. Ils ne semblaient pas se soucier de quel côté de leur corps se trouvaient leurs pieds, répondant simplement à un emplacement tactile sur le corps, et avec un bon niveau de précision pour démarrer.

Sur cette base, nous soutenons qu’avant l’âge de six mois, lorsqu’un bébé ressent un contact sur son pied ou sa main, il ne relie pas le contact à un objet ou à un événement en dehors d’lui-même. Ils ressentent simplement le toucher comme une touche sur leur corps et c’est tout. Nous appelons cela le « solipsisme tactile ». Pour moi, cette idée de ce que ce serait d’être un bébé qui ressent une touche est très différente de nos propres réalités – si nous avons raison – cela doit être étrange d’être un nouveau-né.

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